Por que correr não arruinará seus joelhos?

Correr pode ser bom para seus joelhos?

Essa ideia está no centro de um novo estudo fascinante dos diferentes efeitos de correr e andar na articulação do joelho. Usando captura de movimento e modelagem sofisticada de computador, o estudo confirma que correr força os joelhos mais do que andar. Mas no processo, os autores concluem, correr provavelmente também fortifica e aumenta a cartilagem, o tecido emborrachado que amortece as extremidades dos ossos. As descobertas levantam a possibilidade de que, em vez de machucar os joelhos, correr possa fortificá-los e ajudar a evitar a artrite do joelho.

Correr envolve dobras articulares substanciais e batidas, que podem desgastar a cartilagem de amortecimento dentro do joelho. A cartilagem, que não tem seu próprio suprimento sanguíneo, geralmente é considerada com pouca capacidade de se reparar quando danificada ou de mudar muito após a infância. Assim, correr repetidamente, concebivelmente, desgasta cartilagem frágil e quase inevitavelmente deve levar a artrite incapacitante do joelho.

Mas na vida real, não. Alguns corredores desenvolvem artrite do joelho, mas não todos. Como um grupo, de fato, os corredores podem ser estatisticamente menos propensos a se tornar artríticos do que não corredores.

A questão de por que correr poupa tantos joelhos de corredores há muito tempo intrigou Ross Miller, um professor associado de cinesiologia na Universidade de Maryland em College Park. Em pesquisas anteriores, ele e seus colegas tinham examinado se o habito de correr importa, pedindo aos voluntários que andem e corram por uma pista equipada com placas para medir as forças geradas a cada passo.

Os dados resultantes mostraram que as pessoas batem mais forte no chão enquanto correm, batendo os joelhos muito mais a cada passo. Mas eles também passaram mais tempo no alto entre os passos, o que significa que eles deram menos passos enquanto cobriam a mesma distância que quando caminhavam. Assim, as forças cumulativas que se movem através de seus joelhos ao longo do tempo devem ser quase as mesmas, concluíram os pesquisadores, se alguém andou ou correu.

Mas, recentemente, o Dr. Miller começou a duvidar se essa descoberta realmente explicava por que correr não estava destruindo mais joelhos. Ele sabia que alguns estudos recentes com animais intimidou que a cartilagem poderia ser mais resistente do que os pesquisadores acreditavam anteriormente. Nesses estudos, os animais que corriam tendiam a ter cartilagem de joelho mais espessa e saudável do que tecidos comparáveis de animais sedentários, sugerindo que a cartilagem dos animais ativos havia mudado em resposta à sua corrida.

Talvez, dr. Miller especulou que a cartilagem nos joelhos dos corredores humanos também pode alterar e adaptar-se.

Para descobrir, ele novamente pediu a um grupo de jovens e mulheres saudáveis para andar e correr ao longo de uma pista contendo placas de força, enquanto ele e seus colegas os filmavam. Os pesquisadores então calcularam as forças que os voluntários haviam gerado enquanto passeavam e corriam. Finalmente, eles modelaram o que o futuro poderia segurar para os joelhos dos voluntários.

Mais especificamente, eles usaram os números de placas de força, além de extensos dados adicionais de estudos anteriores de cartilagem biópsia puxada e pummeled no laboratório até que ele desmoronou e outras fontes para criar simulações de computador. Eles queriam ver o que, teoricamente, aconteceria com a cartilagem saudável do joelho se um adulto andasse por seis quilômetros (cerca de 3,7 milhas) todos os dias durante anos, em comparação com se eles andavam por três quilômetros e corriam por mais três quilômetros cada um desses dias.

Eles também testaram duas situações teóricas adicionais. Por um lado, os pesquisadores programaram a possibilidade de que a cartilagem do joelho das pessoas se repare ligeiramente após pequenos danos repetidos de andar ou correr — mas não mudar de outra forma. E para o último cenário, eles presumiram que a cartilagem iria se remodelar ativamente e se adaptar às demandas de se mover, ficando mais grosso e mais forte, assim como o músculo faz quando nos exercitamos.

Os resultados finais das modelos foram de abrir os olhos. De acordo com as simulações, os caminhantes diários enfrentaram cerca de 36% de chance de desenvolver artrite até os 55 anos, caso o modelo não incluísse a possibilidade de a cartilagem do joelho se adaptar ou se reparar. Esse risco caiu para cerca de 13% se a cartilagem fosse capaz de reparar ou se adaptar, que é sobre o que estudos prevêem ser o risco real de artrite para pessoas saudáveis.

Os números para correr eram mais preocupantes. Quando o modelo assumiu que a cartilagem não pode mudar, o risco de eventual artrite dos corredores era de 98%, diminuindo apenas para 95% se o modelo levasse em conta a possibilidade de reparação da cartilagem. Com efeito, de acordo com este cenário, o dano à cartilagem por corrida frequente sobrecarregaria qualquer capacidade do tecido de se fixar.

Mas se o modelo incluía a probabilidade de a cartilagem se adaptar ativamente – cada vez mais espessa e mais confortável – quando as pessoas corriam, as chances de corredores desenvolverem artrite caíram para cerca de 13%, o mesmo que para caminhantes saudáveis.

O que esses resultados sugerem é que a cartilagem é maleável, diz o Dr. Ross. Ele deve ser capaz de sentir as tensões e os pequenos danos de correr e reconstruir-se, tornando-se mais forte. Nesse cenário, a corrida reforça a saúde da cartilagem.

Resultados modelados como esses são teóricos, porém, e limitados. Eles não explicam como a cartilagem se remodela sem um suprimento de sangue ou se genética, nutrição, peso corporal, lesões no joelho e outros fatores afetam os riscos individuais da artrite. Tais modelos também não nos dizem se diferentes distâncias, velocidades ou formas de corrida alterariam os resultados. Para saber mais, precisaremos de medidas diretas de cartilagem molecular e outras mudanças na cartilagem humana viva após a corrida, diz o Dr. Miller, mas tais testes são difíceis.

Ainda assim, este estudo pode acalmar os escrúpulos de alguns corredores — e os de suas famílias e amigos. “Parece que correr é improvável que cause artrite do joelho usando cartilagem”, diz o Dr. Ross.